Les LinkBuds sont les écouteurs les plus étranges de Sony depuis des années – et étonnamment bons

Il est tout à fait logique que certaines personnes préfèrent des écouteurs «ouverts» comme les AirPods d’Apple ou les Galaxy Buds Live de Samsung au lieu des innombrables autres qui se calent parfaitement dans leur conduit auditif avec des embouts en silicone. J’ai entendu une série de raisons : parfois, c’est aussi simple que de ne pas profiter de la sensation de bouchage créée par un bon joint d’écouteur. (En conséquence, nous voyons de plus en plus de bourgeons avec des micro-évents pour atténuer cette pression auriculaire.)

Mais dans d’autres cas, les gens considèrent la prise de conscience accrue de leur environnement – qu’il s’agisse de faire du vélo, de courir en solo ou d’explorer une ville animée – comme un grand attrait. Les fabricants d’écouteurs se sont de plus en plus tournés vers le mode transparence, qui canalise le son environnemental dans vos écouteurs à l’aide de microphones, pour résoudre ce problème. Mais ce n’est jamais tout à fait la même chose qu’un sens direct et dégagé du monde extérieur.

Ainsi, après avoir sorti les phénoménaux écouteurs WF-1000XM4 à suppression de bruit qui restent notre choix global préféré en 2022, Sony s’est concentré sur la création de ses propres écouteurs de style ouvert. Les nouveaux LinkBuds à 179,99 $ ont été conçus dès le départ pour attirer les clients qui ne s’intéressent pas aux 1000XM4 haut de gamme – ou même aux bourgeons WF-C500 beaucoup moins chers de Sony.

Score de pointe

7.5 sur 10

Bon produit

  • Style unique très confortable
  • Performances d’appels vocaux fantastiques
  • Vous permet de rester conscient de votre environnement

Mauvaises choses

  • Autonomie moyenne de la batterie
  • Pas pratique dans les environnements bruyants
  • Pas de multipoint Bluetooth

Tout d’abord, je dois brièvement célébrer le choix de Sony pour un nom de produit sensé. Au lieu de commercialiser ses nouveaux écouteurs avec leur numéro de modèle ennuyeux et dénué de sens, ce ne sont que les “LinkBuds”. Ils suivent toujours le système de numéro de modèle traditionnel de Sony (et sont techniquement connus sous le nom de WF-L900), mais sur la boîte et dans les publicités de Sony, ils vont avec un nom qui contient des mots normaux. Le progrès. Quant à savoir pourquoi ils s’appellent LinkBuds, la pensée de Sony est qu’ils « relient » vos mondes en ligne et hors ligne. Sûr. Peu importe. C’est un nom que je peux répéter sans soupirer. Je vais le prendre.

Les précédents écouteurs ouverts de Sony, l’étrange Xperia Ear Duo. Photo de Chris Welch / The Verge

Sony lui-même a déjà emprunté cette voie des écouteurs «de style ouvert». En 2018, j’ai passé en revue (et décrié) le Xperia Ear Duo, qui était inconfortable et ressemblait à quelque chose d’un film de science-fiction à petit budget. Mis à part le concept, il n’y a pas beaucoup de fil conducteur entre ces deux produits : leurs conceptions sont très différentes et Sony a beaucoup appris sur les véritables écouteurs sans fil depuis ses premières incursions dans l’espace.

Les LinkBuds ont un design unique en son genre.

Les LinkBuds sont disponibles en gris foncé ou en blanc, donc Sony ne prend aucun risque audacieux sur les options de couleur. Mais c’est définitivement sur le style. Ces écouteurs ont un look très peu conventionnel, avec un trou en forme de beignet coupé au milieu de la section qui repose dans votre oreille. C’est le différenciateur clé qui vous permet de rester en contact avec tout ce qui se passe autour de vous. Il n’y a pas d’embouts auriculaires sur les LinkBuds : leurs pilotes personnalisés de 12 millimètres en forme d’anneau acheminent l’audio dans vos oreilles avec un minimum de saignement audible pour les autres. Sony dit qu’il utilise des matériaux recyclés dans les LinkBuds, et je pense que c’est en partie pourquoi ils ont une apparence mouchetée. Ce que votre œil pourrait d’abord percevoir comme de la poussière ou des débris sur les écouteurs est en fait la façon dont ils sont sortis de l’usine.

Les écouteurs sont disponibles en blanc ou en gris foncé.

Pesant environ quatre grammes chacun, les LinkBuds sont à peine plus légers que les AirPods de troisième génération d’Apple, mais la différence est plus prononcée par rapport aux Galaxy Buds Live de 5,6 grammes en forme de haricot. Pendant que je les testais, les deux écouteurs se sont confortablement installés dans mes oreilles et sont restés en place, aidés par des arcs de support en silicone flexibles qui s’étendent de l’arrière de l’écouteur et peuvent être rentrés dans les plis de votre oreille.

Selon la forme de votre oreille et la façon dont les LinkBuds s’adaptent, leur découpe circulaire caractéristique peut ne pas être clairement visible pour les autres. Sony inclut quatre tailles de supports dans la boîte, le XS étant à peine présent et le XL dépassant un peu.

Les LinkBuds me conviennent de la même manière que l’exemple de Sony vu ici. GIF : Sony

Ces arcs sont entièrement amovibles et ont plus de souplesse que les bouts d’ailes denses et intégrés, de sorte qu’ils ne sont jamais devenus inconfortables, même après plusieurs heures consécutives de port. J’ai couru quelques kilomètres avec les LinkBuds, et ils ne sont pas sortis de mes oreilles ; ils ont également réussi les tests de mastication et de conversation, ce qui permet à certains écouteurs de se détacher lentement.

Les LinkBuds de Sony sont légèrement plus légers que les AirPods de troisième génération d’Apple.

À certains égards, le boîtier LinkBuds est plus petit que le boîtier AirPods.

Mais certainement pas chez les autres.

Écouter de la musique avec les LinkBuds est un sac mélangé. Chaque fois que vous avez affaire à des écouteurs de style ouvert, vous devez réduire vos attentes en matière de basses. Il y a intrinsèquement moins de punch et de bas de gamme avec un facteur de forme comme celui-ci – et cela se remarque chaque fois que vous les utilisez. Dans la fidélité globale, les écouteurs 1000XM4 tournent sans surprise autour des LinkBuds. Leurs embouts auriculaires en mousse créent un joint étanche qui maximise la réponse des basses (ainsi que d’autres fréquences), et vous n’obtiendrez tout simplement pas cela des haut-parleurs en forme d’anneau qui reposent doucement dans vos oreilles.

Sony a réglé les LinkBuds de manière à ce que vous puissiez toujours entendre et percevoir les basses ; il ne va tout simplement pas vous émouvoir puisque vous ne pouvez pas le sentir cogner dans vos oreilles. La signature sonore globale est suffisamment équilibrée pour que les aigus et les médiums ne surchargent pas les basses de manière désagréable. Une bonne chose à propos des écouteurs ouverts est qu’ils donnent souvent l’impression que la scène sonore est plus large avec une séparation des canaux plus distincte, et c’est vrai pour les LinkBuds. Les écouteurs de Sony ont toujours une excellente clarté et sont à l’opposé d’étouffés ou ternes, et les LinkBuds font du bien sur cette partie de la réputation.

Sony inclut plusieurs tailles d’arcs de support pour maintenir les LinkBuds en toute sécurité dans vos oreilles.

De la même manière, il y a des cas où les LinkBuds ne seront pas la bonne solution. Le café de mon quartier a tendance à jouer sa propre musique, donc si je porte des bourgeons de style ouvert là-bas, je me retrouve dans une guerre de volume pour garder mes morceaux plus forts que ce qui sort des haut-parleurs. Même sans musique house, les LinkBuds peuvent être submergés par les bavardages à proximité dans un espace bondé. Tout ensemble régulier d’écouteurs avec le moindre degré d’isolation acoustique s’en sortira mieux dans ces situations, et les écouteurs antibruit vont encore plus loin pour me garder dans ma propre bulle musicale privée, quelle que soit la cacophonie qui m’entoure. Les LinkBuds ne sont pas taillés pour certains aspects de la vie à New York comme le métro, et je n’envisagerais jamais de les utiliser en vol.

Un domaine où les LinkBuds m’ont vraiment impressionné était la qualité des appels vocaux. Sony affirme avoir conçu un algorithme de suppression du bruit mis à jour utilisant 500 millions d’échantillons de voix pour donner à votre voix une clarté supplémentaire. Par rapport aux 1000XM4 beaucoup plus chers, les LinkBuds ont été solidement et systématiquement évalués comme supérieurs sur les appels Zoom et les appels vocaux standard. Mes collègues les ont jugés meilleurs que “la plupart” des écouteurs que j’ai testés lors d’appels professionnels et ont déclaré que je m’en sortais clairement même dans un café bruyant.

Voici un exemple des performances du microphone LinkBuds. Le premier clip est enregistré sur un iPhone avec un Shure MV88. Le deuxième clip est entièrement audio LinkBuds. Ils font vraiment un excellent travail pour éliminer les bruits de fond forts.

(Oui, je me suis ébréché la dent il y a quelques jours. Soyez gentil.) pic.twitter.com/hChMpRomZb

– Chris Welch (@chriswelch) 15 février 2022

Au-delà de leurs performances sonores et vocales, je qualifierais les spécifications des LinkBuds de… passables. Ils n’ont que 5,5 heures d’autonomie sur une seule charge, ce qui est plutôt faible pour les écouteurs qui n’offrent pas de suppression du bruit. Les recharges de boîtier vous procureront 12 heures supplémentaires pour un total de 17,5 heures. Je vais donner à Sony un peu de mou ici pour le facteur de forme compact et léger des LinkBuds, mais il aurait quand même été préférable de voir une plus longue endurance pour les écouteurs que la société s’attend à ce que les gens portent toute la journée. Les LinkBuds sont classés IPX4 résistants à l’eau, ce qui signifie qu’ils doivent pouvoir résister à un exercice normal. L’étui de transport est un peu haut, mais reste ce que je considérerais comme compact. Malheureusement, il manque la charge sans fil.

Les appels vocaux sont une force majeure pour les LinkBuds.

Mais ne vous attendez pas à des basses percutantes lorsque vous écoutez de la musique.

Semblable aux Pixel Buds de Google, Sony inclut une fonction de volume automatique en option sur les LinkBuds qui peut ajuster leur volume à la volée en fonction de votre environnement. Cela peut réduire l’ennui d’atteindre constamment votre téléphone (ou de demander vocalement Siri ou Google Assistant) pour obtenir le volume où vous l’aimez. Je suis toujours un homme manuel en ce qui concerne le curseur de volume, mais la solution de Sony a fonctionné comme annoncé, sans fluctuations de volume aléatoires et discordantes. Les LinkBuds sont également livrés avec l’astuce “parler pour discuter” de Sony – déjà vue sur la série 1000XM4 – qui peut automatiquement mettre en pause votre musique pendant un court intervalle chaque fois que les écouteurs détectent que vous parlez. Après quelques secondes sans parole, l’audio reprend.

Ajoutez Fast Pair pour Android et Swift Pair sous Windows, et c’est à peu près là que se terminent les extras. Les LinkBuds prennent en charge le 360 ​​Reality Audio de Sony, mais tous les écouteurs fonctionnent avec de la musique audio spatiale, donc ce n’est plus vraiment un argument de vente. Ils n’incluent malheureusement pas le multipoint, qui est une fonctionnalité que Sony n’a pas encore apportée à ses écouteurs, vous êtes donc toujours limité à une connexion Bluetooth à la fois. Encore une fois, pour un produit que Sony imagine que les gens portent constamment, c’est une commodité que j’aimerais voir.

Les contrôler est tout un voyage, cependant. Sony reconnaît que les LinkBuds sont petits, donc au lieu de vous faire interagir directement avec les écouteurs, vous pouvez alternativement tapoter la peau devant vos oreilles pour mettre la musique en pause, sauter des pistes, régler le volume, etc. Il n’y a pas de geste de pression unique : par défaut, vous appuyez deux fois pour mettre en pause et trois fois pour passer à la chanson suivante.

Vous pouvez appuyer sur votre peau au lieu des véritables écouteurs pour les contrôler. GIF : Sony

Vous pouvez changer cela pour qu’un double tapotement revienne à la piste précédente – vous laissant sans option de pause – ou assignez des commandes de volume aux tapotements. Mais la personnalisation n’est pas aussi étendue que je le souhaiterais : une option de pause/reprise en un seul clic aurait été vraiment efficace, et je ne sais pas pourquoi Sony l’a laissée de côté. Tapoter cette zone de la joue près de mon oreille me semblait étrange au début, mais je m’y suis habitué. Et plus important encore, les écouteurs ont répondu comme prévu aux vibrations de la peau sans gestes manqués.

C’est agréable de voir Sony prendre des risques de conception audacieux.

Bien que je n’appellerais pas les LinkBuds un slam dunk, ils sont radicalement améliorés par rapport aux tentatives précédentes de Sony dans cette catégorie d’écouteurs. Pour 180 $, vous obtenez une paire d’écouteurs très confortables qui ont certainement un look qui leur est propre, une qualité audio qui atterrit exactement là où je m’y attendais et des performances d’appels vocaux vraiment excellentes. Espérons que la prochaine itération pourra augmenter la durée de vie de la batterie et ajouter du multipoint.

Je ne suis pas nécessairement la personne à qui les LinkBuds sont destinés ; Je choisirais tous les jours de vieux embouts auriculaires et une suppression du bruit plutôt que ce mélange constant de ma musique et du monde extérieur. Mais si vous voulez cette vigilance supplémentaire à tout moment, je préférerais les choisir plutôt qu’une paire d’écouteurs à conduction osseuse. Sony n’est pas sur le point de voler qui que ce soit dans l’écosystème d’Apple aux AirPods, mais avec les LinkBuds, les propriétaires d’Android obtiennent une autre option solide pour les écouteurs de style ouvert – et je suis heureux que Sony ait tenté leur chance.

Photographie de Chris Welch / The Verge

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