La poursuite des objectifs climatiques de Microsoft se heurte à des vents contraires

Microsoft a un plan ambitieux pour réduire ses émissions de carbone. Mais jeudi, la société a signalé une forte augmentation des gaz à effet de serre émanant de ses opérations et de ses produits, un rappel des défis auxquels les entreprises sont confrontées alors qu’elles tentent de nettoyer leurs activités.

Les émissions de carbone de Microsoft ont augmenté de 21,5 % au cours des 12 mois jusqu’en juin 2021, après de légères baisses en 2020 et 2019. L’augmentation était presque entièrement due aux émissions provenant de l’énergie utilisée pour construire des centres de données et fabriquer des appareils – comme la Xbox et la tablette Surface – et de la puissance que Microsoft estime que ses produits consomment lorsque les gens les utilisent.

Microsoft a cherché à montrer qu’avec des dirigeants engagés et un financement suffisant, les entreprises peuvent effectivement réduire leurs émissions nettes à zéro dans les années à venir, renforçant les efforts internationaux pour limiter la hausse des températures mondiales. Mais l’augmentation des émissions de Microsoft suggère que Microsoft et d’autres entreprises pourraient avoir du mal à atteindre leurs objectifs. Et puisque l’augmentation résulte d’une forte demande de produits, cela nous rappelle qu’une croissance commerciale robuste peut souvent signifier le rejet de plus de gaz à effet de serre dans l’atmosphère.

Pourtant, les dirigeants de Microsoft affirment qu’ils peuvent être « négatifs en carbone » d’ici la fin de la décennie, en réduisant les émissions et en utilisant une variété de mesures pour éliminer le carbone de l’atmosphère. “Nous sommes toujours absolument déterminés – et absolument sûrs de notre capacité à respecter – notre engagement 2030”, a déclaré Lucas Joppa, directeur de l’environnement de Microsoft.

De nombreuses grandes entreprises ont une sorte de plan pour réduire leurs émissions, et elles font face à la pression des actionnaires pour en faire plus. Les investisseurs ont également pressé les sociétés pétrolières et gazières de passer des combustibles fossiles aux énergies renouvelables.

Microsoft est la première grande entreprise technologique à rendre compte cette année des progrès de ses efforts en matière de développement durable. Apple, Google et la société mère de Facebook, Meta, visent tous à ramener leurs émissions nettes de carbone à zéro d’ici 2030. Amazon, qui dispose d’un vaste réseau de livraison et de chaînes d’approvisionnement beaucoup plus étendues, a pour objectif de faire de même en 2040.

“Rien de tout cela ne sera facile pour aucune entreprise – la décarbonisation est un défi”, a déclaré Laura Draucker, directrice de Ceres, un groupe à but non lucratif qui travaille avec des investisseurs et des entreprises pour relever les défis environnementaux. Mais lorsque de grandes entreprises technologiques comme Microsoft signalent des revers sur leurs émissions, a-t-elle ajouté, cela devrait les inciter à faire pression conjointement pour des politiques qui favorisent «un accès abordable et équitable à une énergie propre».

“Cela n’a aucun impact sur leur avantage concurrentiel”, a-t-elle ajouté.

Dans une nouvelle démarche, Microsoft a indiqué jeudi qu’il ne ferait plus de travail spécialisé pour les entreprises énergétiques impliquées dans l’extraction de combustibles fossiles à moins qu’elles n’aient un objectif « net zéro ». Le terme signifie n’avoir aucune émission de carbone dans l’ensemble, un objectif que les entreprises espèrent généralement atteindre grâce à une combinaison de réduction des émissions et d’élimination du carbone.

Et le Dr Joppa a déclaré que les récentes perturbations des marchés du pétrole et du gaz ne l’avaient pas convaincu de la nécessité de ralentir le mouvement vers les sources d’énergie renouvelables. “Je dirais que je n’ai rien vu qui me convainque que nous devrions faire autre chose que continuer à aller plus vite”, a-t-il déclaré.

Microsoft s’emploie également activement à faire avancer son programme climatique au-delà de ses propres activités. Lorsque la Securities and Exchange Commission a demandé au public de donner son avis sur la manière dont les informations sur le changement climatique des entreprises pourraient être normalisées, Microsoft a déclaré qu’elle soutiendrait l’élaboration par la commission de telles règles de divulgation.

Mise à jour

11 mars 2022, 20 h 35 HE

Les mesures gouvernementales visant à pousser les entreprises à adopter des politiques climatiques pourraient rencontrer une certaine résistance à Washington, d’autant plus que la flambée des prix de l’énergie causée par l’invasion russe de l’Ukraine a conduit à des appels à l’intensification de la production de pétrole et de gaz.

“Les entreprises privées sont libres de poursuivre des politiques de zéro net quel que soit leur sens – tant qu’elles respectent la loi, ce n’est pas une question de politique publique”, a déclaré Katie Tubb, analyste principale des politiques pour l’énergie et l’environnement au Heritage Foundation, un groupe politique conservateur, dans un e-mail. “Plus préoccupants sont les décideurs qui tentent d’utiliser la force du gouvernement pour faire pression ou même exiger de tels efforts dans le secteur privé.”

En théorie, les énormes profits de Microsoft lui donnent les moyens d’atteindre ses objectifs. Et l’entreprise a réussi à réduire les émissions de ses propres opérations et de l’électricité qui alimente ces opérations, connues sous le nom d’émissions de portée 1 et de portée 2 dans le jargon de l’industrie. Celles-ci ont chuté de 17% au cours des 12 mois jusqu’en juin, et avec des achats plus importants d’énergie propre et des mesures d’efficacité, la société vise à réduire ces émissions à près de zéro d’ici 2025, un objectif que le Dr Joppa a déclaré que Microsoft s’attend toujours à atteindre.

Il est beaucoup plus difficile de réduire les émissions du champ d’application 3 – celles des chaînes d’approvisionnement d’une entreprise et de ses clients. Les émissions du champ d’application 3 de Microsoft sont près de 50 fois plus importantes que celles des champs d’application 1 et 2 combinés, et elles ont augmenté de 23 % au cours de l’année jusqu’en juin, après de légères baisses les années précédentes. Le saut provenait de trois sources principales : l’énergie utilisée pour construire des centres de données ; puissance consommée par les fournisseurs ; et l’énergie dépensée lorsque les clients utilisaient des appareils Microsoft, qui ont explosé à mesure que la pandémie stimulait l’utilisation de la Xbox.

Même ainsi, Microsoft vise à réduire de plus de moitié ses émissions de portée 3 d’ici 2030. La société a déclaré jeudi qu’elle s’efforçait de réduire les émissions de carbone de la construction et de rendre ses appareils plus économes en énergie.

Et en supprimant des millions de tonnes de carbone par an de l’air, Microsoft espère réduire ses émissions totales à zéro ou moins sur une base nette d’ici la fin de la décennie.

Un facteur important sera le développement rapide des technologies d’élimination du carbone, qui fonctionnent à petite échelle et sont coûteuses. Le reboisement est actuellement la principale méthode d’élimination du carbone de Microsoft. La société a déclaré qu’elle avait des contrats pour 2,5 millions de tonnes métriques d’élimination de carbone, mais cela ne représente que 18% de ses émissions de carbone de l’année jusqu’en juin. Le Dr Joppa a déclaré que Microsoft pourrait atteindre ses objectifs même si la technologie qui éliminait le carbone directement de l’air ne fonctionnait pas.

Mais le Dr Draucker de Ceres a déclaré que même si l’on utilisait davantage l’élimination du carbone, les entreprises devraient réduire les émissions qu’elles génèrent.

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