Des scientifiques ont simulé 100 000 futurs différents. Lequel nous obtenons ne dépend que de nous

La plupart d’entre nous ont au moins un moment dans notre vie où nous souhaitons avoir fait un choix différent.

Il est facile de reconnaître ce qui n’a pas fonctionné avec le recul, mais les facteurs clés qui auraient pu faire toute la différence à l’époque passent souvent inaperçus au fur et à mesure que nous les vivons.

Comprendre ces points pivots devient encore plus difficile pour les systèmes complexes à l’échelle mondiale. La modélisation prédictive, cependant, est la seule chose qui peut nous rapprocher à distance de l’identification de ces facteurs importants avant qu’ils ne nous échappent.

À cette fin, la chercheuse en politique environnementale Frances Moore de l’Université de Californie à Davis et ses collègues à travers les États-Unis ont utilisé des simulations informatiques pour prédire et analyser 100 000 futurs changements climatiques.

En exécutant des scénarios encore et encore, tout en ajustant différents facteurs comme un jour de la marmotte climatique, nous pouvons commencer à comprendre les pivots potentiels autour desquels tournent nos destins collectifs.

Alors que les engagements mondiaux sont encore loin de respecter l’Accord de Paris et que les émissions de dioxyde de carbone prévues devraient rapidement exploser dans notre budget carbone restant, il est plus important que jamais de trouver ces points de concentration.

À ce jour, la plupart des modélisations climatiques se sont concentrées sur les aspects techniques du problème – le climat lui-même ou les technologies d’atténuation. Des recherches antérieures ont démontré que nous avons les capacités techniques pour apporter les changements dont nous avons besoin et qu’ils sont économiquement possibles.

Mais à maintes reprises, ceux-ci sont contrecarrés par d’autres facteurs que la modélisation a jusqu’à présent négligés pour la plupart – les systèmes sociaux et politiques humains – malgré le fait que ce que nous, les humains, choisissons de faire avec nos émissions submerge toute autre variable climatique.

Moore et son équipe ont effectué des recherches dans de nombreuses disciplines différentes pour inclure les facteurs sociaux, économiques et politiques qui influenceront nos taux d’émission, afin d’alimenter leurs simulations informatiques des niveaux de réchauffement d’ici 2100.

“Nous essayons de comprendre ce qu’il en est de ces systèmes socio-politico-techniques fondamentaux qui déterminent les émissions”, explique Moore.

Ils ont ajouté des contraintes à leurs variables en utilisant des données historiques et ont identifié plusieurs facteurs sociaux – y compris la façon dont le public perçoit le changement climatique – comme essentiels pour déterminer quel groupe de scénarios est le plus susceptible de se dérouler.

“Il a été émis l’hypothèse que ce signal émergent du changement climatique dans l’expérience quotidienne des gens en matière de météo pourrait conduire à une large reconnaissance de l’existence du réchauffement climatique et éventuellement, par extension, à un soutien à la politique d’atténuation”, expliquent les chercheurs dans leur article.

“Une tendance à la conformité sociale peut conduire à une dynamique de type point de basculement dans laquelle un système passe soudainement d’un état précédemment stable compte tenu d’une masse critique suffisante de partisans de la norme alternative.”

C’est pourquoi des facteurs comme les perceptions de notre société demeurent si importants. Moore et ses collègues ont également examiné comment les biais cognitifs tels que l’effet de changement de base peuvent affecter les facteurs sociaux.

Moore a précédemment mené une étude sur ce biais, qui a révélé que les gens ont tendance à comparer les anomalies météorologiques actuelles à ce dont ils se souviennent au cours des huit dernières années, plutôt qu’à des conditions météorologiques plus historiques. Ainsi, au fil du temps, cette base de comparaison change également.

Que cela entre ou non en jeu est l’une des nombreuses choses qui influenceront la voie future sur laquelle nous nous retrouverons.

Ensuite, bien sûr, les facteurs sociaux sont également étroitement liés aux coûts et à l’efficacité des technologies d’atténuation et à la rapidité avec laquelle les institutions politiques réagissent.

“Presque tous nos clusters identifiés ont des paramètres distinctifs de plus d’un [discipline]ce qui implique que l’interaction entre ces sous-systèmes est la clé de la variation des voies d’émissions potentielles », écrit l’équipe.

La bonne nouvelle est que le modèle suggère une forte probabilité d’accélérer les réductions d’émissions une fois que tout est pris en compte. Plus de 90 % de leurs simulations ont montré que nous sommes au moins sur la bonne voie pour réduire le scénario de statu quo de 3,9 °C d’au moins 0,5 °C, même en tenant compte des extrémités supérieures des plages d’incertitude.

Dans ces pires scénarios, l’équipe note : “Les populations sont très fragmentées par l’opinion politique, empêchant la diffusion du soutien à la politique climatique. Les institutions politiques insensibles qui sont biaisées en faveur du statu quo retardent la politique climatique jusqu’après 2080”.

Les simulations suggèrent qu’il est maintenant hautement improbable que nous puissions rester en dessous de 1,5°C, même dans un “scénario d’action agressif”, tout comme d’autres études l’ont déjà mis en garde.

Ce n’est pas surprenant, expliquent Moore et son équipe, car 1,5°C nécessite désormais l’utilisation généralisée de technologies d’émissions négatives qui n’étaient pas incluses dans le modèle, car ces technologies n’existent même pas encore à l’échelle et à l’efficacité requises. Cela ne signifie pas nécessairement qu’ils ne seront peut-être pas plus utiles à l’avenir.

De plus, trop peu de régions envisagent la possibilité très réelle que la nature puisse faire au moins une partie de la réduction du carbone pour nous grâce au réensemencement massif.

Cependant, les scénarios futurs démontrent que nous avons encore une bonne chance de maintenir les émissions en dessous de 2°C. Dans 30 % des scénarios, l’avenir se déroule comme suit :

“La diffusion rapide du soutien à la politique climatique conduit à une augmentation rapide de l’ambition politique au cours des années 2020. Des technologies efficaces de réduction des émissions et une diffusion rapide dans le monde réduisent les émissions mondiales à zéro d’ici 2060.”

Il y a encore de nombreuses inconnues non prises en compte par les modèles, reconnaît l’équipe, mais leur travail nous donne un aperçu de la façon dont les modèles climatiques existants se connectent au monde humain dans lequel ils sont intégrés – à l’échelle individuelle, nationale et mondiale.

Les chercheurs concluent que nos attitudes sociales, les améliorations et les réductions des coûts des technologies, et la réactivité de nos systèmes politiques sont les moteurs les plus puissants des émissions futures et peuvent fournir les meilleures cibles pour les points de basculement positifs potentiels.

“Comprendre comment les sociétés réagissent aux changements environnementaux et comment les politiques découlent des systèmes sociaux et politiques est une question clé de la science de la durabilité”, déclare Moore. “Je considère que cela pousse cette recherche, et qu’il est également utile pour l’adaptation au climat et la planification des impacts.”

C’est la chose la plus proche que nous aurons jamais avec le recul. Donc la question est, allons-nous en faire usage ? Parce que, malgré toutes nos merveilleuses avancées technologiques, nous ne pouvons toujours pas remonter le temps pour résoudre ce problème si nous nous trompons.

Cette recherche a été publiée dans Nature.

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