Des menus vieux de 130 ans montrent comment le changement climatique affecte ce que nous mangeons

Cette histoire à l’origine est paru dans Hakai Magazine et fait partie de la collaboration Climate Desk.

Vancouver, en Colombie-Britannique, n’est rien de moins qu’un paradis des fruits de mer. Située à l’embouchure du fleuve Fraser autrefois riche en saumons, la ville surplombe l’île de Vancouver à l’ouest et, au-delà, l’océan Pacifique ouvert. Bien avant d’avoir une ligne d’horizon ou un port en eau profonde, c’était une zone de pêche abondante pour les peuples Musqueam, Squamish et Tsleil-Waututh, qui dépendent toujours de ses eaux pour leur subsistance culturelle et spirituelle autant que pour leur nourriture. Aujourd’hui, les touristes viennent du monde entier pour goûter aux spécialités locales comme le saumon et le flétan frais de l’eau. Mais sous ces vagues, les choses changent.

Le changement climatique est une réalité qui s’intensifie pour les espèces marines qui vivent près de Vancouver et les personnes qui en dépendent. Dans une nouvelle étude, une équipe de l’Université de la Colombie-Britannique (UBC) montre une façon inattendue dont les effets climatiques se manifestent déjà dans notre vie quotidienne. Pour le trouver, ils n’ont pas regardé les thermomètres ou les carottes de glace, mais les menus des restaurants.

« Avec un menu, vous disposez d’un dossier physique et numérique que vous pouvez comparer au fil du temps », explique William Cheung, biologiste des pêches à l’UBC et l’un des auteurs de l’étude. Cheung a passé sa carrière à étudier le changement climatique et ses effets sur les océans. Il a contribué à plusieurs des rapports marquants du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat des Nations Unies, mais avec John-Paul Ng, étudiant de premier cycle à l’UBC, il voulait trouver une façon différente d’étudier et de communiquer ces changements.

«Beaucoup de gens, surtout à Vancouver, vont au restaurant et apprécient les fruits de mer, nous voulions donc voir si le changement climatique avait affecté les fruits de mer que les restaurants servent», explique Cheung.

L’équipe a rassemblé les menus de centaines de restaurants de la ville, ainsi que de restaurants plus éloignés à Anchorage, en Alaska, et à Los Angeles, en Californie. Les menus actuels étaient faciles à trouver, mais creuser dans l’histoire des fruits de mer de Vancouver s’est avéré un peu plus délicat. Il a fallu l’aide des musées locaux, des sociétés historiques et même de la mairie – dont les chercheurs ont été surpris d’apprendre qu’elle contenait des enregistrements de menus de restaurants remontant à plus d’un siècle – pour compiler leur ensemble de données inhabituelles. En tout, ils ont réussi à se procurer des menus datant des années 1880.

À l’aide de leurs enregistrements, les scientifiques ont créé un indice appelé la température moyenne des fruits de mer du restaurant (MTRS), qui reflète la température de l’eau à laquelle les espèces au menu aiment vivre. Comme on pouvait s’y attendre, ils ont constaté que le MTRS de Los Angeles était supérieur à celui d’Anchorage, Vancouver se situant au milieu. Mais en analysant comment le MTRS de Vancouver a changé au fil du temps, ils ont constaté une tendance significative des espèces d’eau plus chaude devenant plus courantes sur les menus des restaurants. Dans les années 1880, le MTRS de Vancouver était d’environ 10,7 °C. Il fait maintenant 13,8 °C.

Un restaurant qui est devenu un point de données important dans l’étude était l’hôtel historique Vancouver et son restaurant Notch8, à 10 minutes à pied du bord du port dans le quartier financier de la ville. Les chercheurs ont pu trouver des exemples de menus de l’hôtel des années 1950, 1960, 1980, 1990 et d’aujourd’hui.

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